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Un peu d'Histoire #1

sphynx

Bruno, le superintendant du bord, nous propose aujourd'hui, une petite page d'Histoire navale :

Les pérégrinations du Sphinx - Stærkodder - CSS Stonewall - Kotetsu - Azuma.

Le passage de L'Hermione au large des ports de El Ferrol et de Lisbonne m'a fait me rappeler l'histoire rocambolesque d'un navire construit à Bordeaux en 1863 : le Sphynx.

 

Au plus fort de la Guerre de Sécession, l'Empereur Napoléon III cachait mal un penchant marqué pour la Confédération. Les chantiers navals Arman, de Bordeaux, construisent en 1863 deux navires-béliers cuirassés, le Cheops et le Sphynx, officiellement pour l'Egypte, en fait pour le compte de la marine confédérée. Le Consul Général Américain John Bigelow, futur Ambassadeur en France de 1865 à 1866, découvre la supercherie et le gouvernement Français est obligé d'exiger la rupture du contrat.

Le Cheops est alors vendu à la Prusse et prend le nom de Prinz Adalbert.

Le Sphynx est vendu au Danemark, alors en guerre avec la Prusse, et rejoint Copenhague sous le nom de Staerkodder. Mais le navire ne « convient » pas aux Danois qui demandent la résiliation de la vente en plaidant des malfaçons, et, secrètement, Arman revend le navire à la Marine Confédérée pour 455 000 Francs.

 

Le Sphynx devient donc le CSS Stonewall en janvier 1865 et sous le commandement du Captain Page vient charbonner et avitailler en baie de Quiberon. Puis une très forte tempête le force à faire escale au Ferrol, en Espagne. Alertés, les navires de l'Union USS Niagara et USS Sacramento le guettent au large mais, trop faibles, doivent refuser le combat et le laisser repartir. Après une escale à Lisbonne, le CSS Stonewall arrive en mai à La Havane où Page apprend que le Général Lee s'est rendu : la Guerre Civile est terminée. Il décide de vendre le navire aux Espagnols pour 16 000 dollars, et ceux-ci, pour assurer leur tranquillité à Cuba, le remettent aussitôt à la marine de l'Union contre la même somme de 16 000 dollars.

 

carte sphynx

 

Le navire reste plus de deux ans désarmé à l'ancre en rade de Washington, puis est vendu le 3 février 1869 au gouvernement impérial Japonais pour 40 000 dollars. Il prend le nom de Kotetsu (cuirassé en japonais) et, par ses victoires aux batailles de Miyako Bay et de Hakodate Bay, participe de manière décisive à la guerre de Boshin qui affirma la suprématie des Meiji sur la sécession Shogun, la République Ezo.

 

Le Kotetsu fut renommé Azuma en 1871 et resta en service jusqu'en 1888, après quoi, il resta à l'ancre à Yokohama comme navire emblématique de la nouvelle marine japonaise qui allait triompher 16 ans plus tard seulement de la marine Russe à la bataille de Tsushima. Son prestige était tel qu'il fut ensuite hissé à terre sur la base navale dont il resta l'élément central...jusqu'à sa destruction par un raid de bombardiers américains en février 1945 !

 

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